Lemos a capa: Agora a NASA abre o livro em Marte


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O público viu quatro rovers arranhando a superfície de Marte e dois orbitadores espiando o planeta vermelho. Agora com precisão estonteante, a NASA colocou uma expedição em órbita com mais poder para sondar os segredos de Marte do que todos os orbitadores e sondas anteriores combinados. O Mars Reconnaissance Orbiter chegou ao planeta vermelho.

O Reconnaissance Orbiter é um pacote exclusivo de seis instrumentos para ajudar a identificar locais de pouso para futuros exploradores de Marte. Os seis objetivos da missão para o Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) em inglês simples:


1. Caracterizar o clima atual e os ajustes sazonais de Marte.

2. Determinar a natureza do terreno em camadas complexas e identificar formas de relevo relacionadas à água.



3. Pesquise locais e identifique onde está a água (para informar estudos futuros perguntando se já houve vida em Marte, porque a água é essencial para a vida.)


4. Identifique os locais com o maior potencial de pouso e perambulação no futuro.

5. Retorne dados científicos de Marte.

A NASA pretende cumprir todos esses objetivos enquanto estiver em órbita!

Um instrumento analisará a composição química da superfície marciana, incluindo gelo de água, um segundo instrumento, o Radar de Subsuperfície Raso, detectará e mapeará o gelo subterrâneo, em vez de adivinhar sua presença.

O MRO também levará as câmeras de mais alta resolução já transportadas para outro planeta pela NASA. Ao contrário das câmeras orbitais anteriores que podiam ver montanhas e desfiladeiros, HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) será capaz de ver detalhes tão pequenos quanto uma mesa de cartas, enquanto outro instrumento, o Context Imager, mapeia essas observações contra a geografia circundante.


Outros instrumentos aprenderão os padrões climáticos de Marte, de tempestades de poeira a vapor de água e de formações de nuvens a temperaturas de superfície.

Igualmente surpreendente foi o ato de inserir o MRO na órbita de Marte. Em um processo que falhou duas vezes antes - destruindo o orbitador completamente - a NASA desacelerou o MRO ao passá-lo tão perto de Marte que o atrito da atmosfera externa de Marte atuou como um freio no MRO, em uma manobra conhecida como 'aerobraking'. Quando o MRO desacelerou
foi capturado com sucesso pela gravidade do planeta. Esta é uma manobra delicada. Se você for muito fundo, seus componentes superaquecem.

Enquanto o MRO girava atrás de Marte em sua primeira órbita, os planejadores da missão esperavam ansiosos para ouvir se o orbitador emergiria de trás do planeta vermelho com sucesso. Se nenhum sinal viesse, isso significaria que o MRO havia queimado na atmosfera marciana. Por quase 30 minutos, a equipe da NASA no Jet Propulsion Lab em Pasadena, Califórnia, pareceu prender a respiração.

Às 2:13, horário padrão do Pacífico, a exaltação explodiu entre a equipe quando o sinal foi recebido. O MRO emergiu de trás de Marte ileso. A passagem inicial pela atmosfera de Marte trouxe a nave tão perto da superfície marciana (dentro de 423 km), que Rob Lock, o principal planejador da missão, disse que era 'um tiro incrivelmente bom ... melhor do que Robin Hood'.


A NASA testará seus instrumentos com cautela à medida que o navio for desacelerando ainda mais, e estará pronta para iniciar observações intensivas em novembro. Os mistérios do planeta vermelho serão revelados em breve.

( foto da NASA , composição de 102 imagens da Viking 1 Orbiter de Marte tiradas em 22 de fevereiro de 1980)